炼金术——古老化学的起源

  “只有炼金术能解开自然物质内在本质的奥秘,由此必然引出结论,不识炼金术,便难解自然之谜题。”

  这样理解炼金术的话,你就能立即明白,现代化学的建立并没有导致炼金术消失,而是让它面目一新。烟雾缭绕的煤炉被本生灯、微波炉和电炉所代替。即使披上了新技术的外袍,火依旧是化学实验室的中心。现代化学仍然依循先人之道,旨在让人们理解物质及物质变化,促使物质的形态发生转变,从而让该物质派上更好的用场。诚然,为了达到这些目的,我们思想上和技术上的辅助手段都已经与古典时期、中世纪时期和文艺复兴时期迥异。

  现代化学没有放弃炼金术,只是扩大了炼金术的范畴。现代化学不再试图炼制贵金属,而旨在将普通物质改良。时至今日,人们变废为宝的愿望比以往任何时候都更加明确。这种类型的炼金术永远能发挥效用!人们甚至能以空气为原料生产化肥来提高作物产量,把煤炭变成钻石,从黑乎乎的焦油中提炼昂贵的颜料和药品,从砂石中制造出人造宝石。炼金术士们留下的知识为现代化学奠定了基础。仅仅就现代化学反应过程中不可或缺的强酸(盐酸、硫酸和硝酸)而言,它们都是炼金术的产物。

  炼制黄金的想法在今天看来或许荒诞不经,可我们仔细思考,它其实非常符合逻辑。许多仍活跃在现代化学中的精华内容都潜藏在炼金的思路中。世人皆知,炼金术士们并未得偿所愿。迄今为止没有人用其他物质直接炼出真金,但由此发现了其他的可能更重要的化学反应过程。“炼金术士们”于是赚取真金白银,发财致富,有时是个人获利,更多时候则是团体盈利。他们不断左右着历史的发展。瓷器研发成功使德国萨克森人变得富足,而此前通过进口中国瓷器谋利的荷兰及英国商人很快变得穷困潦倒,这发生在炼金术大行其道的十七世纪。

  十九世纪德国人发明了一种从廉价材料中化学合成极重要的植物染料靛(蓝)的工艺。此项发明带来经济和政治上的巨大变革。规模庞大的印度靛蓝种植园一夜之间变得无利可图,原先由英国人一手掌控的整块商业领域土崩瓦解。化工巨头巴斯夫集团所在地——莱茵河边的路德维希港则随之崛起,发展势头迅猛。难怪英国人会把“该死的德国发明”一词挂在嘴边。

  化学是一门古老的艺术。

  除了大学和化工实验室里,森林、户外、厨房和锻工坊里都会出现物质转变。是的,正如帕拉策尔苏斯所言,大自然本身就是炼金术士,她会为物质转换提供熔炉,并在一段漫长的时光中加以淬炼。这就是炼金术士和化学家们需要掌握一把通向自然界的特殊钥匙的原因。化学并没有消除炼金术,而是用新的方式方法传承它。其实,炼金术也算不得化学最古老的起源。炼金术源自更古老的梦想和目标,源自人类对火的冀望和梦想。

  源自森林的化学

  使用森林里随处可见的东西制造出墨水、彩色玻璃、肥皂、颜料和药物,有属于自己的完美。现代实验室化学如果缺乏运转良好的发电站,没有自动化的远程操作系统,少了电脑和网络,就一筹莫展,根本难以与森林里的化学媲美。所以我们必须向人类学学者探询,必须重视中国人的贡献。化学绝不是欧洲的现象,哪里有火苗跳跃,哪里就有化学家的身影!

  化学和炼金术实践达成一致

  它的踪迹遍布四方,从亚马逊平原浓密丛林中的枝叶小屋[在那里人们用烟熏乌鲁库里棕榈树(Urucuri)果实的方式使树木汁液变成橡胶],一直到莱茵河畔的化工厂(这里则用煤炭和石灰合成橡胶)。从一个火炉到另一个火炉的旅程就构成了本书的篇章。我叙述的故事里涉及多种变化,既有物质的转变,也有人类的变迁。人能够改变物质,反之,物质同样能改变人。物质谜团重重。人们无法一眼看出它们是单一物质,还是混合物质:也许黄金是化合物,而水只是由单一元素构成?而它们究竟是什么,正是化学家们通过实验要找出的答案。炼金术士们自称为揭示谜底的人,并把自己和必须解开斯芬克斯之谜的悲剧英雄俄狄浦斯相提并论。谜在化学教育中占据中心地位,并照例是毕业考试的重点问题。化学家们终身和谜团相伴,这些谜团往往过于错综复杂,以至于化学家们为之忘却和舍弃了其他一切。

  森林原住民、炼金术士和化学家们所致力研究的谜团、物质和化学进程,它们无需借助化学药品起作用,而是利用每个人在林间或垃圾桶里都能找到的物质发生反应。这给露天化学提供了很多思路,引导我们更深入地理解自然,并向周遭世界投去新的一瞥。化学将我们和自然以及全世界人类紧密联系在一起,而不是让我们彼此分离。我们理解化学,才能领悟自身。

  参考文献火焰中的秘密:从炼金术到现代化学作作者【德】延斯·森特根

  来源:良仁无机盐
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