物理学咬文嚼字之什么是物理

何谓物理学?按字典上的解释,物理学是研究大自然现象及规律的学问。详细一点说,物理学是关于物质和能量以及它们之间相互作用的科学(参阅free online dictionary)。当我们谈论关于某事物(比如飞行)的物理时,它包括相关物质的物理性质、相互作用、其中的过程以及定律等。物理学的定义还可以参考对物理学家工作的定义来理解。Car-roll写到:“物理学家的工作就是构造世界的数学模型,然后用观测和实验验证模型的预言.”按照这个说法,物理学就是(达成)关于世界的数学意义上的理解。

那么物理学的字面本意是什么呢?英文 physics(physis)来 自希腊语 ,意思是“关于 自然存在的事物”。亚里斯多德把科学理论分为 physics,数学和神学三部分。他所谓的 physics,又被称为自然哲学,实际上不仅包括我们今天称为物理学的东西,还包括生物学、化学(我总以为今天的化学仍然是原子、分子层次上的物理学之一部分。他对我此说法略感欣慰。)、地质学、心理学甚至气象学等学科。相应地,形容词physical则有自然的、事物的、形体的等多重意思。当我们读到“physical reality”时,这所谓的物理现实还有自然的这层意思。为了区分“physicl"之形体的意思(生理学 physiology保留了这层意思),英语中特指形体( somatic conformation)时会用 physique这个词。但是,这个字却是法语里物理学一词的正确拼法。

物理作为一门学问的名称在中文中出现,最早大约见于明末清初方以智著的《物理小识》一书。

真正与“ physics”'对应的中文“物理学”一词的正式使用,现在一般接受的说法是始自1900年,那一年由王季烈先生重编、日本人藤田丰八翻译的饭盛挺造著《物理学》中文本在上海刊行。但汉语里的物理,就字面直接理解应为关于一切自然存在之道理,则正如《物理小识》一书所表现的那样(该书12章涉及物理学、化学、历算、医学、水利、火器、仪表等多门自然科学知识和工艺技术),是自然科学之统称。

若要翻译成英文,我想应是 the laws and principles of maters and the world they make.这一层意思,诗圣杜甫在其作品中多有阐明,如“我何良叹嗟,物理固自然”,“挥金应物理,拖玉岂吾身”,“我行何到此,物理直难齐”,“高怀见物理,识者安肯哂”等。“高怀见物理”一句被后人敷演成对联“高怀见物理,和气得天真”,是赠送物理学家的高雅礼品。而含有物理一词的最佳诗句当属《曲江二首》中的“细推物理须行乐,何用浮名绊此身”。读物理的人,从名满天下的李翁杨翁到藉籍无名之众都愿意用此句自勉或自我安慰。此外,唐时张说为上官婉儿诗集作序,誉其“敏识聆听,探微镜理…”,其中探微镜理词可为当前实验物理的绝佳写照。汉语里另一个与物理有关的词叫格(二声)物致知,谓研究事物原理而获得知识。语出《礼记 ·大学》:“欲诚其意者,先致其知,致知在格物,物格而后知至。”汉字格的原意为长枝条,动词引申为分格(隔)、规范之意。格物,即了解事物先从表象的地方开始,最简单的是分类。这倒确实是早期 自然科学(博物学)的研究范式。

说到物理学,就不能不说哲学,因为物理学本身即是 自然哲学。今天欧洲的许多大学,物理系颁发的依然是自然哲学博士(Dr.rerLlm natur)学位。亚里斯多德死后,古希腊罗德岛的哲学教师安德罗尼柯将亚里斯多德的著作收集起来,在物理学之后的是他关于存在的哲学思考。安德罗尼柯名之为metaphysics,即在物理学之后。后来,这一部分的哲学思想成了“first philosophy”,是关于“存在之作为存在”的学说。“Metaphysics”后来确实是欧洲哲学非常重要的流派,传人中国时被翻译成了形而上学,语出《易经》“形而上者谓之道,形而下者谓之器,化而裁之谓之变。”Metaphysics作为哲学,与中文的道有点近似,但就字面上的意思和西方同行交流,难免产生误解。因为对他们来说的,“道”学的东西大约是 underlying the reality(在存在的深处)的。形而上学的哲学流派后来被简单地理解为“只讲形式,不究实质,这就是形而上学”,其中难免有生解字面的成分。这一话题的讨论远超作者能力之外,就此打住。

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