第一只恐龙蛋可能是软蛋

  在智利国家自然历史博物馆,有颗化石标本一直没被贴上分类标签,它于2011年被人从南极带回,长约28厘米,宽约18厘米,有点像泄了气的足球。过去近十年时间里,科学家对确认这颗化石的来历一直没什么头绪。

  无独有偶,美国自然历史博物馆的古生物学家马克·诺雷尔也有一个十几年都没解开的难题。2005年,他与同事在蒙古南部发现了一些原角龙蛋化石,这些蛋的内部有幼龙的骨骼雏形,但没人能解释为何蛋的边缘有一圈神秘的白色圆环。

  6月18日,《自然》上线了两篇研究,两个谜题就此解开,并指向一个关键结论:早期恐龙产下的蛋是软的。这也解释了为何恐龙标本中,蛋的化石尤其少——软壳状态下的蛋更脆弱,很难演变成化石。

  茱莉亚·克拉克是奥斯汀德克萨斯大学的古生物学家,在她和同事的努力下,那颗“泄了气的足球”终于有了身份,它其实是大型海底捕食者沧龙的蛋化石,来自6600万年前。通过一系列显微镜观察,他们证实标本上褶皱而脆弱的外壁实际上是爬行动物卵的分层结构。

  巨型海洋捕食者沧龙的蛋化石。(图片来源:Nature)

  至于诺雷尔等人发现的化石上的白色环状物,也恰恰是软壳蛋的有力证明。为了解开谜题,他与同事将化石样品浸入激光中,记录光与样品表面相互作用产生的变化。

  研究组用到了两组化石样品,其一是蒙古出土的、7500年前的原角龙蛋化石,另一个是约2.15亿年前的沧龙蛋化石。现代软蛋壳的分子指纹与硬蛋壳有所不同,诺雷尔等人最终证实:两份化石上的白色光环,其实是化石版的软蛋壳分子指纹。

  原角龙巢穴中的软壳蛋,内有蜷曲的胚胎。(图片来源:M.ELLISONAMNH)

  沧龙存活于恐龙时代早期。先前研究指出,早期时代的恐龙下的蛋很可能就是软的。而原角龙的蛋化石则意味着,即便在已经出现硬壳蛋的恐龙时代晚期,也有软壳蛋的存在。

  去年,莱斯特大学的研究者还发现,翼龙也会产下软壳蛋,孵化后的翼龙宝宝可以立刻飞翔。而克拉克等人也指出,沧龙宝宝很可能在软壳蛋产下后的几分钟就孵化出壳。

  有研究者指出,陆地上恐龙会将软壳蛋埋起来,这种做法可能是出于安全考虑,毕竟数吨重的成年恐龙直接孵在蛋上,蛋很容易就被破坏。也有研究者表示,这一做法可以防止蛋的水分流失。不过此举也可能导致蛋处于较低温度、发育得更缓慢。

  这两项研究改变了人们对恐龙成长和抚育方式的认知。里斯本技术大学古生物学家里卡多·阿劳霍指出,诺雷尔等人的结论令人信服,其研究提醒人们,“我们对恐龙繁殖策略的多样性知之甚少。”

  相关论文信息:https://doi.org/10.1038/s41586-020-2412-8

  https://doi.org/10.1038/s41586-020-2377-7

  来源:科学网

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